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Ski USA, la mejor nieve del mundo

Esquiar en Ski USA

La mayoría de las estaciones de esquí del oeste americano reciben entre seis y doce metros de nieve en una temporada, en parte debido a la descomunal altitud en la que se encuentran (sobre todo en Colorado). Esto es el doble de lo que ocurre en Europa; Chamonix, St.Anton y Val d´Isère reciben entre tres y seis metros por temporada. Y nieva con más regularidad también, por lo que las oportunidades de encontrar nieve polvo son bastante más frecuentes que en Europa. También hacen muy buen uso de las máquinas creando una buena base a principio de temporada en lugar de parchear las calvas más tarde.

La clasificación de sus pistas se hace de una manera diferente a la europea y el terreno esquiable no se mide por la longitud total de sus pistas; se mide el área en acres (nosotros las ofrecemos en km²). No existen las pistas clasificadas como rojas y los colores se combinan con figuras. Los círculos verdes se corresponden con las pistas verdes francesas, españolas y andorranas (azules fáciles en el resto de Europa). Los cuadrados azules se corresponden con las pistas azules y rojas fáciles en Europa y las más complicadas de estas, en ocasiones se marcan con dos cuadrados azules o un cuadrado azul y negro. Las negras se etiquetan además con diamantes (rombos negros) y aquí es donde la cosa se pone interesante. Un solo diamante se corresponde con las negras y rojas muy difíciles del viejo continente. Dos diamantes indican que estas pistas son algo serio, generalmente más verticales que las más potentes de los Alpes. Algunas estaciones tienen pistas extremas marcadas con dos y tres diamantes. Casi nada.

El mayor inconveniente del esquí en USA reside en la escasa longitud de las pistas en muchas de sus estaciones si las comparamos con las grandes europeas. Pero las estaciones suelen estar unas cerca de otras y es muy fácil acceder de una a otra viajando un poco en coche. De este modo no habrá aburrimiento. Si se esperan nevadas es casi seguro que necesitaremos un 4x4 o cadenas que habrá que comprar pues es casi imposible conseguirlas alquiladas con el coche. Otro tema y aquí sobre gustos no hay nada escrito (nunca mejor dicho)  es el entorno en el que nos moveremos. En general, en Estados Unidos no encontraremos el espectacular escenario alpino. En cambio casi siempre nos moveremos en pistas que, como cortafuegos, se reparten por laderas repletas de árboles. Esto a algunos les puede parecer monótono; sin embargo los bosques protegen cuando hay mal tiempo y ofrecen mejor visibilidad. Además, aquí sí que se puede esquiar entre árboles, algo muy divertido con nieve buena.
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Una de las grandes atracciones de las estaciones norteamericanas es que tienen mucho terreno sin pisar, lo que podríamos llamar fuera pista en Europa. Cada estación tiene su límite de zona de esquí marcado por señales en los árboles limítrofes o directamente mediante una cuerda que delimita todo el área. Este límite puede cambiarse dependiendo de las condiciones de nieve. Cualquier sitio dentro de estos límites se conoce como in-bounds y es patrullado y reconocido para valorar el riesgo de avalanchas. Estos terrenos incluyen tanto pistas marcadas y perfectamente pisadas como zonas libres y sin pisar entre ellas, bowls (bowl significa tazón, cuenco, cazoleta, cuenca) y desafiantes couloirs o rampas en el lenguaje local. En Europa todo lo que no sean pistas se recomienda siempre conocerlo con ayuda de un guía local; en Norteamérica esta compañía no es necesaria siempre que nos encontremos in-bounds. El equivalente americano al fuera de pista europeo se conoce allí como backcountry, que es el terreno que hay fuera del límite de zona de esquí. En muchas ocasiones está prohibido el acceso (salida del límite) excepto por los puntos indicados o puertas, es terreno sin control alguno, no está patrullado y sólo es posible aventurarse a él con la compañía de un guía.

El pisado de las pistas es algo que se toma muy en serio en las estaciones de  esquí de Estados Unidos. El estándar equivale a lo que ocurre sólo en unas pocas de las mejores estaciones europeas. Esto no significa que no haya pistas con baches, significa que hay baches donde ellos quieren y no por todas partes.

Las escuelas son muy buenas y funcionan de modo diferente también. Los profesores pueden variar de un día a otro y los compañeros de clase también. No es necesario firmar por una semana y la gente da las clases que cree que necesita, entre otras cosas porque son bastante caras. Sin embargo, no es necesario un monitor para conocer el lugar en el que estamos; la mayoría de las estaciones ofrecen tours guiados una o dos veces al día.
Sorprenderá a más de uno la amabilidad del personal, así como la disposición de cualquier americano a charlar con sus acompañantes durante el trayecto en el remonte. Otra cosa que nos llamará la atención es la ausencia de barras de protección en las sillas. En el caso de que las haya, los americanos no las usan. Parece que temen más quedarse atrapados que caer de ellas.
Algo que no gustará en absoluto a los europeos es lo temprano que se cierran los remontes, cosa que puede explicar la escasez de restaurantes de altitud medianamente decentes. La norma son rápidos autoservicios donde reponer rápidamente energías y seguir.
En cuanto a las poblaciones, estas varían enormemente; encontraremos desde preciosas poblaciones mineras restauradas hasta urbanizaciones espantosas construidas a propósito del esquí. Sin embargo hay dos cosas que tienen en común todas: la calidad y amplitud de sus alojamientos y los restaurantes, que son realmente buenos y de muy variada cocina. Los menores de 21 años mejor que no intenten beber alcohol en público porque no lo van a conseguir y los que ronden esa edad habrán de ir documentados, sobre todo si parecen más jóvenes de lo que son.

ESQUI EN LA COSTA ESTE
Hasta ahora nos hemos centrado en cómo son las cosas en la Costa Oeste dejando de lado la Costa Este de los Estados Unidos. La mayoría de lo expuesto aquí sobre el esquí en USA es también válido para la Costa Este excepto quizás lo más importante: la nieve y el tamaño. Las estaciones más importantes se encuentran en Nueva Inglaterra, destacando Stowe y Killington en Vermont, aunque hay otras más en New Hampshire y Maine de reducido tamaño. Por lo general son de cotas más bajas aunque de gran desnivel (Killington se encuentra a 670 m y alcanza los 2700 m), hace mucho, pero que mucho frío cuando lo hace, pero el tiempo es muy variado y también puede llover. Cubren casi toda el área esquiable con nieve artificial y hay pistas de todos los niveles, incluyendo potentes  negras de dos diamantes.
Todo esto está bien para los autóctonos de la zona o para el que se quiera escapar un par de días aprovechando una estancia más larga en Boston (a 3 horas a Killington y 3 y media a Stowe en coche) o incluso Nueva York ( 5 horas en coche a Killington).
Pero teniendo en cuenta que los europeos que queramos esquiar en Estados Unidos vamos a cruzar el Atlántico con el desembolso que esto conlleva realmente pensamos que no merece la pena esta zona. Por lo tanto nos centraremos principalmente es las estaciones de esquí la Costa Oeste del continente, o lo que es lo mismo, en las Montañas Rocosas y Sierra Nevada en California.

ESQUI EN CALIFORNIA
California suena a playa, surf, vino, Hollywood, Disneylandia, San Francisco y Los Ángeles. Pero este estado posee también las montañas más altas del país y algunas de las estaciones más grandes de Estados Unidos, generalmente con nieve asegurada de noviembre a mayo.
La mayoría de las estaciones de esquí se concentran entorno al Lago Tahoe (límite con el estado de Nevada), en Sierra Nevada, una espectacular cordillera situada a 320 km de San Francisco. En este entorno, casi siempre con espectaculares vistas sobre el Desierto de Nevada, se encuentran 14 estaciones de esquí alpino y 7 de esquí de fondo. No existe una concentración semejante en todos los Estados Unidos. Más al sur, a unas cinco horas en coche desde San Francisco y Los Ángeles, se encuentra Mammoth, la más grande junto a Heavenly y Squaw Valley en Tahoe.

Otras, más pequeñas aunque no menos interesantes y atractivas son: Alpine Meadows, Kirkwood, Northstar, Sierra-at-Tahoe, Sugar Bowl y Mount Rose.
Los conocedores de las Montañas Rocosas critican mucho la calidad de la nieve en California. Esto es una exageración y el estado de la nieve, según los americanos algo pesada, pero no está tan mal si lo comparamos con lo que hay en los Alpes. Aquí hay muy buena y mucha nieve. Eso sí, no encontraremos pueblos y estaciones con mucho encanto ni ambiente alpino.
Un pase para las siete estaciones alrededor del Lago Tahoe y otro para las otras siete situadas más al norte se pueden adquirir vía Web o a través de algún turoperador.
Lo más recomendable si vamos a pasar una semana en la zona es tomar como base Northstar o Squaw Valley (las más atractivas villas) y dejar unos días para explorar las estaciones vecinas con el coche.

ESQUI EN COLORADO
Es el destino más popular entre los europeos que van a esquiar a USA. Por algo será. Es el estado con la más atractiva combinación de encanto, pistas para todos y excelente nieve, etiqueta negra para muchos.
La nieve en Colorado es tremendamente seca. Aún cuando se derrite, la humedad parece desaparecer por arte de magia, dejándola suave y polvorienta. Incluso la nieve artificial es de una calidad que difícilmente encontraremos en Europa.
Como en casi toda Norteamérica, las estaciones de Colorado tienen estupendos fuera de pista donde disfrutar sin riesgo alguno y sin guía.
Los lugares varían enormemente; si queremos preciosos pueblos mineros de finales del sigo XIX, restaurados con acierto y buen gusto, habrá que decantarse por las viejas Telluride, Crested Butte o la enorme Aspen. Localidades como la moderna Snowmass ganan en comodidad, algunas como Vail, autoconsideradas de mayor rango, están plagadas de caros alojamientos mientras que otras como Breckenridge y Winter Park no tienen un ego tan elevado.
Hay una serie de estaciones al oeste de Denver (aeropuerto de entrada), que pueden ser visitadas fácilmente en coche teniendo como base un alojamiento en una ciudad del valle (más económico) como por ejemplo Frisco. Las mejores son Stemboat, Keystone, Cooper Mountain, Loveland, Arapahoe Basin y Arrowhead.
Muchas de las estaciones de esquí Colorado son extremadamente altas. La altitud de sus bases supera con creces los 2000m y se elevan por encima de los 3500m llegando casi a los 4000m en algunos casos. Breckenridge se encuentra a 2925m y su cota más alta está a 3915m de altitud. Esto puede provocar mal de altura en algunos casos por lo que es recomendable aclimatarse.

ESQUI EN UTAH
Para muchos, la mejor nieve del mundo está aquí. Utah recibe ingentes cantidades de nieve polvo ligera y seca. Si se quiere esquiar en nieve profunda y pendientes de vértigo, este es el lugar. No hay que dejarse engañar con el asunto de los Mormones. Aquí hay de todo y para todos (siempre hay reglas, claro está), pero existen dos lugares donde el snowboard no está permitido: Alta y Deer Valley, ¿Anacrónico? Sí.
La puerta de entrada al esquí en Utah es Salt Lake City y muchas de las más importantes estaciones se encuentran a pocos kilómetros.
Por supuesto, la nieve polvo no está garantizada todos los días pero no encontrarla es más una cuestión de mala suerte.
Los lugares más importantes en lo que a nevadas se refiere son Alta y Snowbird  únicas estaciones unidas por remontes de Utah con una media de 12,7m de nieve al año (casi el doble que en las estaciones de Colorado) y que han hecho que sean consideradas ambas (Alta y Snowbird) como la capital mundial de la nieve virgen.
Park City es el resort más importante de la zona, el más visitado y quizás la más cómoda de las opciones como base de operaciones. Deer Valley y The Canyons se encuentran muy cerca también. Estos tres últimos lugares, aunque muy cerca de Snowbird / Alta, solo reciben 9 m de nieve al año.
Otros lugares de menos nombre pero que merecen una visita son Brighton y Solitude, en el valle contiguo a Snowbird/Alta y con cantidades de nieve semejantes. También es aquí en Utah, donde se encuentra Sundance, propiedad del actor Robert Redford y que acumula también sus 9m de nieve al año. Más al norte, un poco más alejadas encontraremos Snowbasin, estación olímpica en 2002 y Powder Mountain que con sus 12 metros de nieve al año, popularizó las salidas guiadas de un día entero en Snowcat (ratrac de pasajeros) hasta el punto de que aumentara su terreno de navegación hasta los 8km²

OTRAS ZONAS DE ESQUI DEL OESTE AMERICANO
Las Montañas Rocosas se extienden desde Washington en el norte hasta Nuevo México en el sur. Hay mucho aún, Relataremos aquí las estaciones más llamativas.
En Oregón, las más grandes son Mt.Hood (tres áreas separadas: Mt.Hood Meadows, Mt Hood Skibowl y Timberline) y Mt.Bachelor.
Idaho nos ofrece Sun Valley, la primera estación construida como tal de USA en 1930 por el presidente de Union Pacific Railway, que se hizo muy famosa entonces gracias a Hoolywood. Desde entonces ha sabido retener el estilo y la imagen de aquellos años.
Wyoming nos obsequia con Jackson Hole, uno de los lugares más auténticos del Wild West, con impresionantes records de nieve y pendientes muy, pero que muy serias, hogar del Grand Teton. A hora y media en coche, tras cruzar el paso de Teton nos encontramos con Grand Targhee, que acumula aún más nieve y es más tranquila y bastante más dócil que Jackson.
En Montana está Big Sky, con el área esquiable más grande de USA y uno de los más grandes desniveles también. Merece una visita también Bridger Bowl, a 90 minutos en coche.
Por último, bastante más al sur de todo lo visto hasta ahora, en Nuevo México, se encuentra Taos, muy desconocida internacionalmente, pero con muy buenas pistas para todos los gustos y áreas muy serias que habrá que alcanzar a pie.

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